La chute du nombre d’insectes «menace l’effondrement de la nature»

Exclusif : les insectes pourraient disparaître d’ici un siècle au rythme actuel de déclin, selon un examen mondial

Selon la première revue scientifique mondiale, les insectes du monde se précipitent sur la voie de l’extinction, menaçant un «effondrement catastrophique des écosystèmes de la nature».

Selon l’analyse, plus de 40% des espèces d’insectes sont en déclin et un tiers sont en danger. Le taux d’extinction est huit fois plus rapide que celui des mammifères, des oiseaux et des reptiles. Selon les meilleures données disponibles, la masse totale d’insectes diminue de 2,5% par an, suggérant qu’ils pourraient disparaître d’ici un siècle.

La planète est au début d’une sixième extinction de masse dans son histoire, avec d’ énormes pertes déjà signalées chez des animaux plus gros et plus faciles à étudier. Mais les insectes sont de loin les animaux les plus variés et les plus abondants, dépassant l’humanité par 17 fois . Ils sont «essentiels» au bon fonctionnement de tous les écosystèmes, disent les chercheurs, en tant que nourriture pour d’autres créatures, pollinisateurs et recycleurs de nutriments.

Des effondrements de populations d’insectes ont récemment été signalés en Allemagne et à Porto Rico , mais l’examen indique clairement que la crise est mondiale. Les chercheurs ont établi leurs conclusions en termes inhabituellement énergiques pour un article scientifique évalué par des pairs: «Les tendances [des insectes] confirment que le sixième événement d’extinction majeur affecte profondément [les] formes de vie sur notre planète.

«À moins que nous ne modifiions nos modes de production alimentaire, les insectes dans leur ensemble emprunteront le chemin de l’extinction dans quelques décennies», écrivent-ils. «Les répercussions que cela aura sur les écosystèmes de la planète sont pour le moins catastrophiques.»L’analyse, publiée dans la revue Biological Conservation , indique que l’agriculture intensive est le principal moteur du déclin, en particulier la forte utilisation de pesticides . L’urbanisation et le changement climatique sont également des facteurs importants.

« Si les pertes d’espèces d’insectes ne peuvent pas être stoppées, cela aura des conséquences catastrophiques à la fois pour les écosystèmes de la planète et pour la survie de l’humanité », a déclaré Francisco Sánchez-Bayo, à l’Université de Sydney, en Australie, qui a écrit la revue avec Kris Wyckhuys au Académie chinoise des sciences agricoles de Pékin.

Le taux de 2,5% de perte annuelle au cours des 25 à 30 dernières années est «choquant», a déclaré Sánchez-Bayo au Guardian: «C’est très rapide. Dans 10 ans, vous aurez un quart de moins, dans 50 ans il ne restera que la moitié et dans 100 ans, vous n’en aurez plus. »

L’un des plus grands impacts de la perte d’insectes concerne les nombreux oiseaux, reptiles, amphibiens et poissons qui mangent des insectes. « Si cette source de nourriture est emportée, tous ces animaux meurent de faim », a-t-il déclaré. De tels effets en cascade ont déjà été observés à Porto Rico, où une étude récente a révélé une chute de 98% des insectes terrestres sur 35 ans .

La nouvelle analyse a sélectionné les 73 meilleures études réalisées à ce jour pour évaluer le déclin des insectes. Les papillons et les papillons de nuit sont parmi les plus touchés. Par exemple, le nombre d’ espèces de papillons largement répandues a diminué de 58% sur les terres agricoles en Angleterre entre 2000 et 2009. Le Royaume-Uni a subi la plus grande chute d’insectes enregistrée dans l’ensemble, bien que cela soit probablement le résultat d’une étude plus approfondie que la plupart des endroits.

Les abeilles ont également été gravement touchées, avec seulement la moitié des espèces de bourdons présentes dans l’Oklahoma aux États-Unis en 1949 en 2013. Le nombre de colonies d’abeilles aux États-Unis était de 6 millions en 1947, mais 3,5 millions ont été perdues depuis.

Il existe plus de 350 000 espèces de coléoptères et nombre d’entre elles auraient décliné, en particulier les bousiers. Mais il y a aussi de grandes lacunes dans les connaissances, avec très peu de connaissances sur de nombreuses mouches, fourmis, pucerons, insectes boucliers et grillons. Les experts disent qu’il n’y a aucune raison de penser qu’ils s’en sortent mieux que les espèces étudiées.

Un petit nombre d’espèces adaptables augmentent en nombre, mais pas assez pour compenser les grandes pertes. « Il y a toujours des espèces qui profitent du vide laissé par l’extinction d’autres espèces », a expliqué Sanchez-Bayo. Aux États-Unis, le bourdon de l’Est est en augmentation en raison de sa tolérance aux pesticides.

Graphique des insectes

La plupart des études analysées ont été réalisées en Europe occidentale et aux États-Unis, quelques-unes allant de l’Australie à la Chine et du Brésil à l’Afrique du Sud, mais très peu existent ailleurs.

« La principale cause du déclin est l’intensification agricole », a déclaré Sánchez-Bayo. « Cela signifie l’élimination de tous les arbres et arbustes qui entourent normalement les champs, donc il y a des champs nus et plats qui sont traités avec des engrais synthétiques et des pesticides. » Il a déclaré que la disparition des insectes semble avoir commencé à l’aube du 20e siècle, s’est accélérée au cours des années 50 et 60 et a atteint des «proportions alarmantes» au cours des deux dernières décennies.

Il pense que les nouvelles classes d’insecticides introduites au cours des 20 dernières années, y compris les néonicotinoïdes et le fipronil, ont été particulièrement dommageables car elles sont utilisées régulièrement et persistent dans l’environnement: «Elles stérilisent le sol, tuant toutes les larves». Cela a des effets même dans les réserves naturelles à proximité; les 75% de pertes d’insectes enregistrées en Allemagne l’ ont été dans des zones protégées.

Le monde doit changer sa façon de produire de la nourriture, a déclaré Sánchez-Bayo, notant que les fermes biologiques avaient plus d’insectes et que l’utilisation occasionnelle de pesticides dans le passé n’avait pas causé le niveau de déclin observé au cours des dernières décennies. « L’agriculture intensive à l’échelle industrielle est celle qui tue les écosystèmes », a-t-il déclaré.

Sous les tropiques, où l’agriculture industrielle n’est souvent pas encore présente, la hausse des températures due au changement climatique est considérée comme un facteur important de déclin . Les espèces s’y sont adaptées à des conditions très stables et ont peu de capacité de changer, comme on le voit à Porto Rico.

Sánchez-Bayo a déclaré que le langage inhabituellement fort utilisé dans la revue n’était pas alarmiste. « Nous voulions vraiment réveiller les gens » et les critiques et le rédacteur en chef étaient d’accord, at-il dit. « Quand on considère que 80% de la biomasse d’insectes a disparu en 25-30 ans, c’est une grande préoccupation. »

D’autres scientifiques conviennent qu’il devient clair que les pertes d’insectes sont désormais un grave problème mondial. « Les preuves vont dans le même sens », a déclaré le professeur Dave Goulson de l’Université du Sussex au Royaume-Uni. «Cela devrait être une préoccupation majeure pour nous tous, car les insectes sont au cœur de chaque réseau alimentaire, ils pollinisent la grande majorité des espèces végétales, maintiennent le sol en bonne santé, recyclent les nutriments, contrôlent les ravageurs et bien plus encore. Aimez-les ou détestez-les, nous les humains ne pouvons pas survivre sans insectes. »

Matt Shardlow, de l’organisation caritative de conservation Buglife, a déclaré: «Il est très inquiétant de voir ce recueil de preuves qui démontre l’état pitoyable des populations d’insectes dans le monde. Il est de plus en plus évident que l’écologie de la planète se brise et il est nécessaire de déployer des efforts intenses et mondiaux pour arrêter et inverser ces tendances épouvantables. » À son avis, l’examen met un peu trop l’accent sur le rôle des pesticides et sous-estime le réchauffement climatique, bien que d’autres facteurs non étudiés tels que la pollution lumineuse puissent s’avérer importants.

Le professeur Paul Ehrlich, de l’Université de Stanford aux États-Unis, a vu des insectes disparaître de première main, grâce à son travail sur les papillons à damier dans la réserve Jasper Ridge de Stanford. Il les a étudiés pour la première fois en 1960, mais ils étaient tous partis en 2000 , en grande partie à cause du changement climatique.

Ehrlich a salué la revue, déclarant: « C’est extraordinaire d’avoir parcouru toutes ces études et de les analyser aussi bien qu’eux. » Il a déclaré que les déclins particulièrement importants des insectes aquatiques étaient frappants. « Mais ils ne mentionnent pas que c’est la surpopulation humaine et la surconsommation qui sont à l’origine de tout [l’éradication des insectes], y compris le changement climatique », a-t-il déclaré.

Sánchez-Bayo a déclaré qu’il avait récemment été témoin d’un écrasement d’insecte lui-même. Un récent voyage en famille a impliqué un trajet de 400 miles (700 km) à travers l’Australie rurale, mais il n’a pas eu une seule fois à nettoyer le pare-brise, a-t-il déclaré. «Il y a des années, vous deviez le faire constamment.»

The Guardian